Tomado de

Author of Keep Calm and Parent On


5 Reasons Modern-Day Parenting Is in Crisis, According to a British Nanny


I generally am quite an optimistic person. I tend to believe that everything will work out for the best unless the evidence is overwhelmingly to the contrary, and anyone who knows me will tell you that I am not prone to drama. That’s why when I say that modern parenting is in serious trouble — crisis, even — I hope you’ll listen, and listen carefully. I’ve worked with children and their parents across two continents and two decades, and what I’ve seen in recent years alarms me. Here are the greatest problems, as I see them:

1. A fear of our children.
I have what I think of as «the sippy cup test,» wherein I will observe a parent getting her toddler a cup of milk in the morning. If the child says, «I want the pink sippy cup, not the blue!» yet the mum has already poured the milk into the blue sippy cup, I watch carefully to see how the parent reacts. More often than not, the mum’s face whitens and she rushes to get the preferred sippy cup before the child has a tantrum. Fail! What are you afraid of, mum? Who is in charge here? Let her have a tantrum, and remove yourself so you don’t have to hear it. But for goodness’ sake, don’t make extra work for yourself just to please her — and even more importantly, think about the lesson it teaches if you give her what she wants because she’s thrown a fit.

2. A lowered bar.
When children misbehave, whether it’s by way of public outburst or private surliness, parents are apt to shrug their shoulders as if to say, «That’s just the way it is with kids.» I assure you, it doesn’t have to be. Children are capable of much more than parents typically expect from them, whether it’s in the form of proper manners, respect for elders, chores, generosity or self-control. You don’t think a child can sit through dinner at a restaurant? Rubbish. You don’t think a child can clear the table without being asked? Rubbish again! The only reason they don’t behave is because you haven’t shown them how and you haven’t expected it! It’s that simple. Raise the bar and your child shall rise to the occasion.

3. We’ve lost the village.
It used to be that bus drivers, teachers, shopkeepers and other parents had carte blanche to correct an unruly child. They would act as the mum and dad’s eyes and ears when their children were out of sight, and everyone worked towards the same shared interest: raising proper boys and girls. This village was one of support. Now, when someone who is not the child’s parent dares to correct him, the mum and dad get upset. They want their child to appear perfect, and so they often don’t accept teachers’ and others’ reports that he is not. They’ll storm in and have a go at a teacher rather than discipline their child for acting out in class. They feel the need to project a perfect picture to the world and unfortunately, their insecurity is reinforced because many parents do judge one another. If a child is having a tantrum, all eyes turn on the mum disapprovingly. Instead she should be supported, because chances are the tantrum occurred because she’s not giving in to one of her child’s demands. Those observers should instead be saying, «Hey, good work — I know setting limits is hard.»

4. A reliance on shortcuts.
I think it’s wonderful that parents have all sorts of electronics to help them through airline flights and long waits at the doctor’s office. It’s equally fabulous that we can order our groceries online for delivery, and heat up healthy-ish food at the touch of a button on the microwave. Parents are busier than ever, and I’m all for taking the easy way when you need it. But shortcuts can be a slippery slope. When you see how wonderful it is that Caillou can entertain your child on a flight, don’t be tempted to put it on when you are at a restaurant. Children must still learn patience. They must still learn to entertain themselves. They must still learn that not all food comes out steaming hot and ready in three minutes or less, and ideally they will also learn to help prepare it. Babies must learn to self-soothe instead of sitting in a vibrating chair each time they’re fussy. Toddlers need to pick themselves up when they fall down instead of just raising their arms to mum and dad. Show children that shortcuts can be helpful, but that there is great satisfaction in doing things the slow way too.

5. Parents put their children’s needs ahead of their own.
Naturally, parents are wired to take care of their children first, and this is a good thing for evolution! I am an advocate of adhering to a schedule that suits your child’s needs, and of practices like feeding and clothing your children first. But parents today have taken it too far, completely subsuming their own needs and mental health for the sake of their children. So often I see mums get up from bed again and again to fulfill the whims of their child. Or dads drop everything to run across the zoo to get their daughter a drink because she’s thirsty. There is nothing wrong with not going to your child when she wants yet another glass of water at night. There’s nothing wrong with that dad at the zoo saying, «Absolutely you can have something to drink, but you must wait until we pass the next drinking fountain.» There is nothing wrong with using the word «No» on occasion, nothing wrong with asking your child to entertain herself for a few minutes because mummy would like to use the toilet in private or flick through a magazine for that matter.

I fear that if we don’t start to correct these five grave parenting mistakes, and soon, the children we are raising will grow up to be entitled, selfish, impatient and rude adults. It won’t be their fault — it will be ours. We never taught them any differently, we never expected any more of them. We never wanted them to feel any discomfort, and so when they inevitably do, they are woefully unprepared for it. So please, parents and caregivers from London to Los Angeles, and all over the world, ask more. Expect more. Share your struggles. Give less. And let’s straighten these children out, together, and prepare them for what they need to be successful in the real world and not the sheltered one we’ve made for them.

Con las mejores intenciones, se generan los peores resultados

Esta frase de Oscar Wilde es, a mis ojos, la mejor descripción de lo que, sin darse cuenta, muchos padres hacen con sus hijos. Los padres se preocupan y actúan con sus hijos desde el amor, con el propósito de contribuir a su bienestar, a que estén felices y tranquilos, a que tengan amigos y un buen rendimiento escolar, a que sean personas competentes, autónomas, independientes y preparadas para enfrentar un mundo cada vez más competitivo. El problema está en la manera como actúan porque se paran frente a ellos como ‘expertos’, como si supieran de antemano qué es lo ‘correcto’: lo que los niños y los jóvenes tienen que hacer, cómo tienen que hacerlo y en qué momento deben hacerlo. Todo inspirado en la idea de que como ellos ya vivieron y pasaron por todo lo que están pasando sus hijos, pueden ‘aconsejarles’ cómo deben actuar.

La idea de partir de la propia experiencia para aconsejar a los hijos es válida en la medida en que sólo la experiencia genera el aprendizaje y el conocimiento necesarios para poder decir cómo se cree que se pueden hacer las cosas. Se aprende haciendo. El error está en pretender que los hijos hagan exactamente lo que hicieron sus padres y en la manera como ellos lo han definido, pues con esto están dejando de lado un “pequeño detalle”: la diferencia entre el contexto en el que ellos crecieron y en el que están creciendo sus hijos actualmente.

Como consecuencia de esto, la «teoría” que intentan transmitir y enseñar los padres a sus hijos (con la mejor intención) no “encaja” con la realidad que estos están viviendo, motivo por el cual los hijos no pueden cumplir las exigencias y los requerimientos de sus padres al pie de la letra como ellos quisieran. Esto empieza a generar en los padres una reacción cada vez más estricta, empiezan a ser más exigentes -aumentan los castigos, las prohibiciones, el control sobre los hijos, las reflexiones, los gritos, los llamados de atención, la confiscación de los celulares, la prohibición de salir los fines de semana…

Todo esto sustentado en una idea: “Como mis hijos se están volviendo cada vez más rebeldes, lo que necesitan es más disciplina, mano dura”. No se dan cuenta de que esa actitud restrictiva y agresiva es justamente la que crea más problemas en la relación y llega a romper el canal de comunicación con los hijos, quienes se sienten cada vez más aislados e incomprendidos y por lo mismo, obedecen cada vez menos los “consejos” de sus padres. El distanciamiento y la incomprensión exacerban la rebeldía en los hijos, que se manifiesta en distintos comportamientos: decir mentiras, ser groseros, incumplir sus deberes, etc. Pero todo esto no ocurre porque ellos ‘sean así’, sino porque el trato que reciben de sus padres los lleva a comportarse de esa manera. “Con las mejores intenciones, se generan los peores resultados”.

A mi consultorio llegan muchos padres desesperados en busca de un cambio en sus hijos. Yo les respondo con una de las sabias frases de Gandhi: “Si quieres cambiar el mundo, empieza por cambiar tú primero”. Me miran sorprendidos sin saber qué responder y después se toman 45 minutos de la consulta dándome una larga lista de quejas y reclamos: “Es que mi hijo no come a la hora que yo le digo…”, “Me desespera que mi hija no llegue a hacer tareas apenas sale del colegio como le he dicho que haga…”, “Yo quiero que ella tenga más iniciativa, que haga las tareas por sí misma y no porque yo le digo…” Por fortuna en mi consultorio no están los niños para oírlos, pues cuando me llaman unos padres para consultar por sus hijos y preguntarme cuándo puedo darle una cita a su hijo/a, les contesto: “¿Cuándo pueden venir ustedes? Porque los problemas de los niños siempre son los papás”.

Hace pocas semanas, unos padres llegaron a su cuarta sesión con la misma queja que habían planteado en la primera: “Mi hija no tiene iniciativa para hacer sus tareas ni tampoco las hace cuando le hemos dicho que tiene que hacerlas”. Entonces les dije: “¿Ustedes han hablado con su hija para escucharla y comprender qué le puede estar pasando? ¿Saben qué pasa en ella para que no pueda cumplir lo que ustedes le exigen? ¿Están seguros de que ella entiende por qué y para qué se lo están exigiendo?” Ellos se miraron sorprendidos, se quedaron unos instantes en silencio y a los pocos segundos la madre dijo: “No sé, nunca le hemos preguntado”.

Se requiere de los padres transformar su preocupación, su cariño e interés por sus hijos en cambios concretos que se vean en su forma de acercarse, relacionarse y tenerlos en cuenta. Esto les exige a los adultos cuestionarse sobre cómo están manejando los problemas con sus hijos, además de estar cambiando las estrategias en el momento de relacionarse con ellos, pues si un problema persiste, significa que lo que están haciendo para resolverlo, contrario a solucionarlo, lo está manteniendo y empeorando.

El reto está en ser capaces de educarlos respondiendo a sus dudas diarias, acercándose a ellos desde una ética para comprender, más que desde una ética para castigar. Como me decía un padre de familia hace unas semanas, “uno piensa que los niños son bobos, ¡pero no lo son!” Y estoy de acuerdo. Ellos son los expertos de su propia vida, pues son quienes mejor conocen el mundo al que se enfrentan diariamente. Por consiguiente, son ellos los que van a darles a sus padres la información y las herramientas necesarias para que estos puedan acompañarlos y guiarlos en su desarrollo y el primer paso para construir un canal de comunicación con los niños y jóvenes, es acercarse a ellos buscando comprender lo que les pasa diariamente en su vida ya que “siempre que encontramos un niño con características difíciles quiere decir que algo serio está pasando en su vida”. Este primer cambio ya es la mitad del trabajo y por lo que he visto en mis consultas, ¡el cambio se puede lograr!

Ximena Sanz de Santamaría C.

Artículo publicado en el 29 de marzo de 2011